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Identifican un asteroide con una órbita cercana a la Tierra

Se llama 2017 BX5 y el 14 de febrero estuvo a 10,9 millones de kilómetros de nuestro planeta, una distancia relativamente pequeña cuando se analiza a escala astronómica. Se desplaza casi a 119 mil kilómetros por hora y tarda 888 días en dar una vuelta completa al sol. Calculan que su diámetro es de entre 21 y 55 metros aproximadamente. Forma parte de un selecto grupo de objetos denominados NEO (Near Earth Object), que concentran la atención de los científicos porque sus órbitas los aproximan demasiado a la Tierra. Fue detectado a comienzos de año por miembros del Grupo de Astrometría y Fotometría del Observatorio Astronómico. [05.04.2017]

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Identifican un asteroide con una órbita cercana a la Tierra

En rojo, la ubicación del asteroide 2017 BX5. Imagen tomada con el telescopio Panstarr, de Hawai, en Estados Unidos.

Victoria Rubinstein
Por Victoria Rubinstein
Colaboradora UNCiencia
Observatorio Astronómico de Córdoba
vickyrubinstein@oac.unc.edu.ar

En el marco del Proyecto Internacional de Búsqueda de Asteroides (IASC, por sus siglas en inglés), el 20 de enero de este año miembros del Grupo de Astrometría y Fotometría (GAF) del Observatorio Astronómico de Córdoba descubrieron un nuevo asteroide NEO. Desde hace décadas, este tipo particular de objetos despierta el interés de agencias científicas, espaciales y militares, porque su órbita lo acerca -en algunos casos peligrosamente- a la Tierra.

Al momento de la detección, el 20 de enero de 2017, este NEO se encontraba a 18.300.000 km de distancia de la Tierra. Su momento de mayor proximidad ocurrió el 14 de febrero, cuando se ubicó a 10.900.000 kilómetros de nuestro planeta. El Minor Planet Center -la entidad que concentra toda la información sobre asteroides a nivel mundial- lo designó provisoriamente 2017 BX5. Tiene un diámetro de entre 22 y 51 metros aproximadamente y desplaza a una velocidad de 118.800 km por hora; su período orbital alrededor del sol es de 888 días.

Su identificación fue posible a partir de las imágenes obtenidas por el telescopio Panstarr, de Hawai (Estados Unidos). El hallazgo fue reportado al IASC e inmediatamente analizado por astrónomos profesionales del Panstarrs, quienes agregaron nuevas observaciones el 26 de enero y lo comunicaron a la Unión Astronómica Internacional. Finalmente, esta institución confirmó que se trata de un nuevo de descubrimiento de asteroide de la clase NEO.

"De los 730.000 asteroides conocidos en la actualidad, solo 16.000 son NEO, de ahí la particularidad de este hallazgo", relata Marcos Santucho, coordinador del Taller de Astrometría Relativa que dicta el GAF en el Observatorio Astronómico. Y explica que son muy pocas las posiciones en las que el 2017 BX5 adquiere brillo suficiente como para ser reconocido por los grandes telescopios.

Hay cuatro familias de asteroides NEO y su importancia radica en que representan una amenaza por la posibilidad de algún eventual impacto con nuestro planeta. La clasificación de los NEO depende de las características de sus órbitas. Los tipo "Amor" -como el 2017 BX5- rozan la órbita terrestre, pero siempre permanecen en el exterior de la trayectoria de nuestro planeta. Los "Apollo" también se mantienen por fuera, pero cruzan la órbita de la Tierra. Los "Atena" mantienen una trayectoria interior a la de la nuestro planeta, pero la cruzan. Y finalmente los "Atira" permanecen siempre en el interior a la órbita terrestre.

Representación de las órbitas planetarias y la trayectoria del asteroide 2017 BX5
Representación de las órbitas planetarias y la trayectoria del asteroide 2017 BX5. Su posición, en el gráfico, corresponde al 20 de enero de 2017, cuando se encontraba a 18,3 millones de kilómetros de la Tierra. Fuente: Jet Propulsion Laboratory, Nasa.

 

Ciencia ciudadana

El IASC es un proyecto de ciencia ciudadana organizado por diferentes universidades de Estados Unidos: Tarlenton University (Texas); University of Arizona, Western Kentuky University, Hardin-Simmons University (Texas) y Pan-Starrs (University of Hawaii). Se trata de una iniciativa que brinda a sus participantes la posibilidad de colaborar en el descubrimientos de nuevos cuerpos menores, aun cuando no sean astrónomos profesionales.

En la segunda campaña 2017/2018, en la que participan países como Bulgaria, India, Rumania, Estados Unidos, Irán, Pakistán, Malta, Brasil, Ucrania, Marruecos, Kenia, Taiwán, Sudáfrica, China, Nicaragua y Argentina, el equipo del GAF realizó 13 descubrimientos preliminares de asteroides del Cinturón Principal, que se encuentran entre las órbitas de Martes y Júpiter.

Todos los hallazgos son "preliminares" hasta que el Minor Planet Center los confirme como provisorios, una vez que haya verificado que no se corresponden con otro cuerpo menor previamente descubierto. Posteriormente, luego de aportar datos astrométricos durante un período de tiempo sobre la posición del asteroide, esa misma institución le otorga una designación definitiva, acorde al nombre indicado por los descubridores, como un cuerpo menor nuevo.

Taller de Astrometría Relativa
Este espacio busca brindar las herramientas -como el uso de software específico o la consulta de bases de datos on line- y las capacidades para colaborar en la confirmación, seguimiento y descubrimiento de cuerpos menores, como asteroides y cometas. El objetivo es adquirir habilidades y criterios vinculados al proceso de observación, medición y reporte de posiciones de cuerpos menores a bases de datos internacionales como la mantenida por el Minor Planet Center.
Como forma de colaboración internacional, desde mediados del 2015 el Taller participa en las campañas del IASC, además de los proyectos propios que impulsa el grupo. Actualmente el equipo está conformado por Carlos Alberto Colazo, Rodolfo Artola, Marcos Santucho, Ricardo Nolte, Alejandro Taveira y Eduardo Pulver.
En su página web, el sitio del Jet Propulsion Laboratory, del California Institute of Technology, posee en detalle la información técnica sobre el NEO 2017 BX5.
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